Blue Origin, de Bezos, será uno de los encargados para construir naves espaciales nucleares

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La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa (DARPA, por sus siglas en inglés), del Departamento de Defensa de Estados Unidos (DoD), otorgó contratos para la primera fase del programa Cohete de demostración para operaciones cislunares ágiles (DRACO) a Blue Origin, Lockheed Martin y General Atomics.

Uno de los principios básicos de las operaciones modernas del DoD en tierra, mar y aire es la maniobra rápida, misma que ha tenido sus desafíos en lo espacial. DARPA indicó que una nave espacial de propulsión nuclear puede lograr tanto la alta potencia de un sistema de propulsión de base química como la alta eficiencia de un sistema de propulsión eléctrica.

El objetivo principal de DRACO es demostrar un sistema de propulsión térmica nuclear (NTP, por sus siglas en inglés) por encima de la órbita terrestre baja en 2025. El sistema NTP puede lograr relaciones de empuje a peso, similares a la propulsión química en el espacio, acercándose a la propulsión de los sistemas eléctricos, para una implementación rápida en el espacio cislunar (entre la Tierra y la Luna).

Los contratos adjudicados a las empresas son para la primera fase de 18 meses del programa, con dos vías: la primera estará a cargo de General Atomics, quien abordará el diseño preliminar de un reactor térmico nuclear y el concepto de un subsistema de propulsión, con un contrato de 22.2 millones de dólares.

Para la segunda vía, Blue Origin y Lockheed Martin, con 2.5 y 2.9 millones de dólares, respectivamente, se encargarán del desarrollo de diseños conceptuales de naves espaciales de Sistema Operativo (SO) y Sistema de Demostración (DS), cada uno. DARPA espera que la primera fase del trabajo se realice a finales de 2022.

Maj Nathan Greiner, director del programa, indicó que “la tecnología NTP a desarrollar y demostrar en el marco del programa DRACO será fundamental para futuras operaciones en el espacio”. Blue Origin, propiedad de Jeff Bezos, externó su apoyo a DARPA “en la maduración de los conceptos de naves espaciales para esta importante área de tecnología”.

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