Covid-19 debilitó el mercado de smartphones en 2020

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El mercado de smartphones ya se enfrentaba a un escenario complejo y en descenso ante los cambios de hábitos de los usuarios, que incluía una retención de los dispositivos por un periodo más largo. A este panorama se sumó el efecto de la pandemia que cambió nuevamente los hábitos de la población, para adaptarse a nuevas condiciones de confinamiento y, por tanto, menor movilidad.

Aunque todavía no se tienen cifras definitivas de las consultoras tradicionales como IDC, Canalys o Counterpoint sobre los cambios que la pandemia provocó en el mercado de smartphones, cifras preliminares de DigiTimes Research estiman que el mercado habría caído un 8.8 por ciento durante el 2020, hasta 1.24 mil millones de unidades.

En agosto de 2020, IDC actualizó su estimación para todo el año, con una caída esperada de 9.5 por ciento en el número de smartphones enviados durante todo el 2020.

Sangeetika Srivastava, analista de IDC, indicó en su momento que “el confinamiento a nivel nacional y el aumento del desempleo han reducido la confianza de los consumidores, priorizando el gasto hacia bienes esenciales”, pero le apuesta a 5G como un “catalizador durante todo el periodo de pronóstico, con un papel vital en la recuperación del mercado mundial de smartphones en 2021″.

Aunque ya se adelantaba la disminución del mercado de smartphones, las medidas por confinamiento de la Covid-19 habrían tenido un mayor impacto en la caída del mercado. Ante una menor movilidad de la población, pero con la necesidad de mantener sus actividades desde sus hogares de manera remota como trabajo y educación, las laptops fueron el producto estrella durante el 2020.

IDC estima que el mercado de dispositivos de cómputo personal (PCD), que incluye PC, tabletas y estaciones de trabajo, registre un crecimiento de 3.3 por ciento durante 2020 hasta los 425.7 millones de dispositivos enviados.

El presupuesto que los hogares destinan a la compra de dispositivos cambió temporalmente de smartphones a laptops. Tan sólo en el tercer trimestre, el mercado de notebooks registró un crecimiento de 36 por ciento, contra 19.7 por ciento del mercado PCD en general, según IDC. La consultora detalla que después de este impulso temporal, el mercado de PCD regresaría a su tendencia negativa, a una tasa promedio ponderada anual negativa de 2.2 por ciento al 2024.

Ya desde 2017, el mercado de smartphones comenzaba a mostrar signos de desaceleramiento. Entre los factores que comenzaban a tener un efecto negativo sobre el mercado se encuentran la creciente penetración de smartphones que reducía el potencial de incremento a través de nuevos usuarios; asimismo, los consumidores tendían a conservar sus dispositivos por más tiempo, sin necesidad de actualizarse. Por ejemplo, el exitoso iPhone 6 de Apple, un dispositivo que fue presentado en 2014, todavía en 2017  tenía la mayor cuota de mercado por usuarios en el mundo.

Según datos de IDC, el mercado de smartphones se redujo en 0.1 por ciento durante 2017, la caída se amplió a 4.29 por ciento en 2018, y aunque 2019 parecía el año de la recuperación, el mercado se redujo en 2.3 por ciento.

Ni el lanzamiento de nuevos dispositivos con conectividad 5G o con diseños innovadores de pantallas que se extienden o se doblan (foldables) han logrado revertir la tendencia a la baja del mercado. Aun durante estos últimos cuatro años, algunos fabricantes como Oppo o Xiaomi registraron un importante crecimiento, pero que no compensa la caída de otros más pequeños o de gigantes como Samsung y Huawei.

El descalabro en 2020 inició desde el primer trimestre con una caída de 11.7 por ciento respecto al mismo periodo de 2019, según datos de IDC. La caída fue atribuida al inicio del confinamiento por la pandemia de Covid-19, principalmente en China, el mayor fabricante y comprador de smartphones en el mundo. Al segundo trimestre, la caída se amplió a 16 por ciento, con cierta recuperación al tercer trimestre con una baja de 1.3 por ciento, coincidiendo con el relajamiento de algunas de las medidas sanitarias.

No sólo los cambios de hábitos entre los usuarios habrían tenido un impacto negativo en el mercado. Grandes fabricantes como Apple, Samsung y Huawei reconocieron también que las medidas de confinamiento tuvieron un impacto negativo en sus cadenas de suministro para componentes y desarrollo, así como en los canales de ventas.

En general, el 2020 ofrecerá un balance negativo para los fabricantes de smartphones en el mundo, con una caída anual de 9.5 por ciento a nivel mundial. Lo anterior, pese a que fabricantes como Apple y Xiaomi lograron incrementar el número de dispositivos enviados en 10 por ciento, pero con Samsung y Huawei que registrarán tasas negativas de doble dígito, según el informe de DigiTimes.

Según la consultora, durante el 2020 se habría registrado el envío de entre 280 a 300 millones de smartphones habilitados para 5G, en el que Apple habría jugado un papel importante luego de presentar el iPhone 12 con 5G en septiembre de 2020.

Pese a un mercado poco alentador, los fabricantes no desistieron en el lanzamiento de nuevos productos. Durante el año, Motorola lanzó al mercado la segunda versión con 5G del renacido Razr con un diseño clamshell, mientras que Samsung presentó también su segundo intento de un teléfono plegable, también con 5G, el Galaxy Fold 2. No faltaron tampoco los lanzamientos tradicionales como el Galaxy S20 de Samsung a principios de año y el iPhone 12 con 5G en septiembre.

Asimismo, incluso con las dificultades para obtener componentes y software, Huawei presentó su línea de buques insignia, las series P40 y el Mate 40, ambos equipados con 5G. En particular, la presentación de estos dispositivos (en marzo y noviembre, respectivamente) permitió a Huawei mantenerse en el primer lugar por envíos mundiales durante el segundo trimestre, pese a la disminución anual de envíos en 5 por ciento.

Por otro lado, aunque se espera que los mayores fabricantes puedan recuperarse conforme la actividad económica vuelve a cierta normalidad, el bajo desempeño del mercado podría dejar también consecuencias a largo plazo. A principios de 2021, los rumores de la industria apuntan a la salida del mercado de smartphones del gigante surcoreano LG, luego de que la división continúa generando pérdidas para el conglomerado.

Sin embargo, se espera que con una mayor disponibilidad de redes 5G en el mundo y una mayor variedad de dispositivos con esta tecnología a precios más asequibles, el mercado de smartphones pueda recuperarse completamente en 2022, con una tasa promedio ponderada anual de 1.7 por ciento, según datos de IDC.

De acuerdo con la Asociación Global de Proveedores Móviles (GSA), al cierre de 2020, al menos 412 operadores en 131 países estaban invirtiendo en redes 5G.

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