Digital Series Argentina | Catel alista su pata móvil para ampliar gama de servicios en todos los rincones del país: Ariel Fernández

Ariel Fernández, presidente de la Cámara de Cooperativas de Telecomunicaciones de Argentina (Catel), señaló a DPL News que el operador cooperativo Imowi será una realidad este año. Detalló los próximos pasos del proyecto y expuso por qué este tipo de actores son clave en el ecosistema TIC.

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La unión hace la fuerza. Con esa idea como premisa, la Cámara de Cooperativas de Telecomunicaciones de Argentina (Catel) está próximo a lanzar Imowi, el operador móvil cooperativo que robustecerá el portafolio de los pequeños y medianos prestadores y llevará el servicio a los habitantes de sitios alejados o poco rentables. Así lo cuenta Ariel Fernández, su presidente, que en diálogo con DPL News reporta al mundo la importancia de las cooperativismo para el sector TIC y da detalles de los próximos pasos del proyecto que acaba de ser catalogado de interés para el Congreso local.

Somos los pequeños y medianos operadores los que resolvemos especialmente la problemática en el interior, donde es más difícil y donde están las cuentas pendientes

DPL News: ¿Qué relevancia tienen las cooperativas en el sector TIC?

Ariel Fernández: Las cooperativas somos clave porque somos entidades sin fines de lucro y la viabilidad de hacer proyectos, especialmente en el interior, no están centradas en la rentabilidad. Argentina tiene más de 500 cooperativas de servicios TIC distribuidas en todo el territorio y eso lo hace un caso único en América. Somos las cooperativas las que, de alguna manera, resolvemos las problemáticas que no resuelven otros actores. Podríamos ampliarlo a que somos los pequeños y medianos operadores los que resolvemos especialmente la problemática en el interior, donde es más difícil y donde están las cuentas pendientes, porque en sitios que son económicamente eficientes ya se han desarrollado las telecomunicaciones en Argentina.

DPL News: La Cabase (Cámara Argentina de Internet) proyectó que demorará 12 años universalizar la banda ancha en Argentina. ¿Qué debe ocurrir para reducir ese plazo?

Ariel Fernández: Es muy complejo hablar en tecnología de muchos años a futuro porque todo es muy cambiante, la realidad cambia constantemente. Debemos todos los años modificar proyectos, lo que responde por un lado a la exigencia financiera que requiere la inversión y, por otro, a la posibilidad de ofrecer algo de mayor interés.

Actualmente, la conectividad claramente requiere mayor inversión, pero también es un servicio escencial con cada vez más valor para el usuario final. Es muy difícil pronosticar, lo que sabemos es que esto va a seguir evolucionando y, sabiendo esto, la cuestión de la inversión es central. Hoy el punto más relevante tiene que ver con la posibilidad de hacer las inversiones necesarias a futuro, pensando en construir nuevas redes de calidad –fibra óptica– o migrar redes legacy a redes nuevas, que eso le devuelve al usuario lo que le está pidiendo.

Así las cosas, la inversión es para nosotros el punto central y la promoción de la inversión; con herramientas de financiamiento y otras acciones, son clave en el corto plazo. Cuando aparecen líneas de financiamiento, aparece una liquidez que le permite a los actores ampliar o construir de inmediato y también trabajar con las herramientas de gestión de cara al usuario que es otro desafío que trajo la pandemia.

DPL News: ¿Cuál es la opinión de Catel sobre el DNU 690? ¿Hubo demanda de la Prestación Básica Universal?

Ariel Fernández: Creemos que es necesario dar mayor previsibilidad. Entendemos que el decreto es de transición en un contexto extraordinario. Para las cooperativas, los usuarios son sus socios y también están padeciendo la pandemia. Lo encaramos con esa visión, entendiendo que había que acompañar a nuestros socios e hicimos los incrementos que se podían hacer, en diálogo con el gobierno. Nunca dejamos de plantear esas cuestiones. No podemos estar todo el tiempo discutiendo los incrementos porque nos quita tiempo para discutir cuestiones clave como llevar conectividad al interior, desarrollar redes, pensar en nuevos servicios y más tecnología, en un país conectado de forma más justa. Nos gustaría tener esa charla y no la de precios.

Todo esto sin olvidarnos de las asimetrías, no es igual la capacidad que tienen grandes empresas para afrontar estas cuestiones. Nos gustaría que eso se siga tomando en cuenta porque realmente necesitamos que tengan esa mirada, en caso contrario, es muy posible cometer errores. También en operadores con menos de 100 mil abonados hay diferencias y sería bueno ver cómo segmentamos dentro de ese apartado, pero por algún lado hay que empezar.

Sobre la prestación básica universal, es muy particular hablarlo desde las cooperativas, porque prácticamente es el primer escalón que teníamos desde antes de ser marcado de esa manera. Es un producto que tuvimos siempre, por lo tanto no cambió mucho. Nuestro servicio de menor valor estaba en ese rango.

El talón de Aquiles de las redes móviles son los lugares con más concentración de personas, y en esos sitios el Wi-Fi Carrier Grade otorga ciertas ventajas que lo hacen de mayor calidad en la prestación

DPL News: ¿Cómo avanzan con Wi-Fi Offload y Carrier Grade Wi-Fi?

Ariel Fernández: La demanda de datos inalámbrica crece. Cuando se analizan los tráficos en móviles, se observa que la mayor parte del tráfico es fijo y eso no bajó con la evolución tecnológica, sino todo lo contrario. Con esa realidad hay que pensar el modelo de negocio propio.

El talón de Aquiles de las redes móviles son los lugares con más concentración de personas y ahí aparece una oportunidad, en sitios como estaciones de trenes o centros comerciales. En esos lugares, el Wi-Fi Carrier Grade otorga ciertas ventajas que lo hacen de mayor calidad en la prestación. Cuando se montan, lo que obtiene el usuario es una mejor prestación en el uso de su dispositivo móvil y ahí es donde nos podemos diferenciar, por ejemplo, en nuestro proyecto móvil.

Si una cooperativa asociada al proyecto Imowi construye redes Wi-Fi Carrier Grade en esos sitios, los usuarios contarán con mejor prestación que la que tienen con los operadores actuales. Habrá un diferencial en calidad como en las posibilidades de comercializar esos datos que cursarán sobre nuestra red. No es algo que inventó Catel, sino que lo estamos incorporando dentro del análisis para ser más competitivos con nuestra oferta de servicio.

Tenemos que salir al mercado de acá a fin de año. El primer plan de negocios es 300 mil usuarios, sin pensar en todas las sinergias que podamos seguir haciendo

DPL News: ¿Cuándo se lanzará Imowi? ¿Cuáles son los objetivos en el corto y mediano plazo?

Ariel Fernández: Estamos a nada de salir, estamos haciendo todas las pruebas que necesitamos para dar el mejor servicio posible. Tenemos que salir al mercado de acá a fin de año, eso dicen todos los planes internos que tenemos. Para nosotros ya es una realidad y para los usuarios lo será en los próximos meses, inicialmente en los actores que somos parte de Imowi. El primer plan de negocios es 300 mil usuarios, sin pensar en todas las sinergias que podamos seguir haciendo. Esto es exponencial si logramos aglutinar a otros actores.

Pretendemos aglutinar todo el sector de pequeños y medianos operadores TIC en Argentina junto con otros socios

Estamos analizando un montón de otras propuestas para el primer semestre del año que viene. Para entonces lanzaremos con otros socios y ojalá que todos los semestres tengamos nuevos. Pretendemos aglutinar todo el sector de pequeños y medianos operadores TIC en Argentina junto con otros socios, no necesariamente de manera directa.

Imowi hace a las cooperativas TIC más fuerte en lo fijo. Tenemos más chances de ser exitosos vendiendo fibra con Imowi, entonces queremos tener esa fortaleza ya mismo. Esa es una primera etapa, la segunda tiene que ver con llevar conectividad a lugares no conectados. Estamos pensando en construir redes móviles, no renunciamos a ser OMRs (Operador Móvil con Red) en ese sentido, no nos importa de quién es la frecuencia: nuestro primer objetivo sigue siendo conectar la localidad. Luego, o junto con esto, estamos pensando en verticales. Hay muchos dentro de la movilidad no desarrollados, incluso dentro del cooperativismo. Existen muchas cooperativas que no son TIC que pueden incluir la oferta móvil dentro de sus productos, por ejemplo, las eléctricas u otros servicios. Todo este conjunto de proyectos generan que Imowi tenga un gran potencial.

El plan de inversiones se mantiene: es de 2 millones de dólares en 18 meses para una primera etapa

DPL News: ¿Qué tres hitos marcaría como claves en el camino a convertirse en operador móvil?

Ariel Fernández: El trabajo empezó en 2015, cuando analizamos si pedir frecuencias regionales o convertirnos en operador móvil virtual (OMV). A partir de ese análisis, tuvimos que generar un equipo para crear un operador móvil desde cero. En el mundo lo que ocurría es que, para casos como el nuestro, se generaban OMVs. No sobran los recursos, ya se resolvió eso. Donde existen tres actores, la cosa no va a cuatro o cinco, se concentra; entonces no tiene sentido pensar en una cuarta red.

Es complejo reducirlo a tres hitos, porque es un camino que tuvimos que construir y no es fácil que un actor como nosotros tenga que hacerlo. Te diría que el primero fue el tecnológico: una solución para integrar un montón de actores individuales de Argentina, que tenga la escala necesaria de nuestro sector. Queríamos que nuestra oferta no sea única, que tenga las características de cada región, y eso no es sencillo desde la plataforma. Construirla, con una licitación internacional de por medio, con una campaña para interesar actores, no fue sencillo. Hubo que hacer frente a muchos desafíos, como tipo de cambio y la coyuntura local, que es muy cambiante.

El segundo podría ser el tema regulatorio, prácticamente con tres gobiernos diferentes. Aquí también hubo que construir, conversar todo el tiempo sobre lo que queríamos hacer y qué normativa hacía falta para llevarlo a cabo. En este punto también entra la elección del OMR. La realidad es que con Movistar logramos una complementación muy interesante. Queríamos agregar valor al socio, no sólo ser usuario de esa red, porque sino no había mediano o largo plazo. Como tenemos una pata fija, a Movistar le agregamos la pata fija en el interior y construimos una oferta de cuádruple play, donde ellos sólo pueden dar movilidad. Ellos dejan de perder usuarios en esos lugares a través de la oferta de Catel. Con esa estrategia de necesitarnos mutuamente es que esto es posible. Movistar tuvo siempre el oído abierto a nuestros pedidos y eso fue fundamental en el proceso.

El tercer desafío podría ser la integración junto con el tema de las inversiones. Acá nadie vino y puso la plata, fueron las mismas cooperativas. Catel logró convencer y ellas estuvieron a la altura. Es fácil invertir cuando la cosa ya está funcionando y es más difícil cuando no es algo real, palpable, todavía. El plan de inversiones se mantiene: es de 2 millones de dólares en 18 meses para una primera etapa. Gran parte de esto ya se desembolsó, pero sostenerlo en el tiempo requiere inversiones constantes, por eso es clave que seamos muchos también, para distribuir los costos.

Que Diputados a pleno defina que Imowi es de interés, es un hito histórico y un potenciador que nos da mayor visibilidad y nos pone en el centro

DPL News: ¿Qué significa para Catel que Imowi haya sido declarado proyecto de interés en el Congreso?

Ariel Fernández: Las conversaciones con el Ejecutivo son claves para ir generando la regulación de algo que no existía. El Legislativo es otro trabajo importantísimo, pues generan las leyes que son las bases del funcionamiento del sector. Entonces, que Diputados a pleno defina que Imowi es de interés es, por un lado, un hito histórico, y además muy relevante para nosotros, un potenciador que nos da mayor visibilidad y nos pone en el centro. Esa decisión fue muy positiva.

A través de actores como Catel o Colsecor hacemos posible que todas las cooperativas de Argentina tengan toda la batería de herramientas para competir o para dar un servicio igual que en las grandes ciudades al interior del país

DPL News: ¿Cómo avanza Sensa, la propuesta VoD de Colsecor?

Ariel Fernández: Es un hito de Colsecor que habla de lo que podemos hacer las cooperativas a través de integraciones. Colsecor es la integración que hizo posible este producto, que no le envidia nada a otro OTT, tanto así que ofrece la solución a otros países. Ojalá también lo podamos hacer con Imowi en el futuro, que sea una plataforma que puedan tomar otros países para poder desarrollar el servicio móvil. Sensa viene creciendo mucho y es una solución que nos permitió a las cooperativas crear mejores propuestas para competir de igual a igual. Una cooperativa sola no puede generar esos servicios, entonces a través de actores como Catel o Colsecor hacemos posible que todas las cooperativas de Argentina tengan toda la batería de herramientas para competir o para dar un servicio igual que en las grandes ciudades al interior del país.

DPL News: ¿Cuáles son los alcances del acuerdo con la Universidad de La Plata?

Ariel Fernández: Es un trabajo estratégico en donde hicimos lo de siempre: poner la necesidad adelante. La necesidad era conectar a barrios populares y la forma de hacerlo realidad fue este acuerdo. Armamos un colectivo que nos daba más opciones para concretar objetivos. Lo que parece en un inicio algo lejano, se vuelve más posible con estrategias de mayor representatividad, cobertura, etc. Creemos que difícilmente tengamos otra oportunidad de tener estos recursos para estos lugares y la posibilidad de llegar con fibra óptica como en sitios rentables. Es importante visibilizar la importancia de esto: es para siempre; cuando se instala fibra en un lugar se deja para siempre y es una herramienta de construcción. Ese barrio puede desarrollarse porque la conectividad es un driver estratégico para el desarrollo de comunidades. Cada iniciativa es disruptiva, es una posibilidad de desarrollo exponencial, con beneficios inimaginables.

Encontramos un montón de cuestiones en común que hicieron posible que armáramos este vehículo que, como todo lo que hacemos, se crea y tiene vida propia. Trajo consigo el primer informe de cooperativas, que no estaba previsto inicialmente, y vendrán más. La suma de recursos, gente, ideas y objetivos trae estas consecuencias. Esto da como resultado más fuerza, más capacidad y mayor injerencia para llevar las políticas hacia cierto rumbo.