Fusión AT&T-Warner, sin riesgo para competencia

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Milenio – Kadhim Shubber, James Fontanella-Khan y Eric Platt – The Financial Times

AT&T obtuvo su victoria más significativa contra el esfuerzo de la administración Trump por bloquear su adquisición de Time Warner por 80 mil millones de dólares después de que un tribunal federal de apelaciones de Estados Unidos confirmó el fallo de que la fusión no le permitiría a las compañías elevar los precios al cliente de manera injusta.

El panel de tres jueces respaldó el fallo del tribunal de primera instancia que dictó que el ascenso de los rivales del streaming en línea como Netflix y Hulu reordenaron la industria de medios creando una nueva generación de competidores que evitar que las empresas combinadas se vuelvan dominantes en sus mercados.

La opinión de 35 páginas que se emitió ayer también le dio crédito al compromiso de las compañías de evitar bloqueos de contenido en las negociaciones con distribuidores rivales y calificó las objeciones para el tribunal de primera instancia como “poco convincentes”.

El fallo abre el camino para que las dos empresas comiencen a integrar el negocio de contenido de Time Warner, que incluye CNN y HBO, con la red de distribución de AT&T, que incluye al proveedor satelital DirectTv.

Aunque el Departamento de Justicia puede apelar el fallo ante la Corte Suprema de EU, un alto ejecutivo de AT&T dijo que ahora van a proceder con la combinación de empresas. La firma acordó en 2018 abstenerse de integrar totalmente a Time Warner hasta la conclusión de la apelación del Departamento de Justicia o el 28 de febrero, lo que pasara primero.

El Departamento de Justicia argumentó que Richard Leon, el juez del tribunal de primera instancia que falló contra el intento de la administración de bloquear el acuerdo, cometió errores en su análisis económico sobre cómo la fusión afectaría la competencia.

Las quejas del gobierno sobre el tratamiento que dio el juez Leon a las teorías económicas fueron “en gran medida irrelevantes”, al menos por ahora, como resultado del compromiso de AT&T de garantizar que no se va a bloquear el acceso al contenido de Time Warner a los distribuidores rivales durante las disputas contractuales.

El Departamento de Justicia no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios, incluyendo sobre si el gobierno va a apelar ante la Corte Suprema.

“Si bien respetamos el importante papel que desempeña el Departamento de Justicia de EU en el proceso de revisión de fusiones, confiamos en que la decisión unánime del día de hoy… pondrá fin a este litigio”, dijo David McAtee, abogado general de AT&T.

La decisión de ayer fue un golpe para Makan Delrahim, el jefe antimonopolio del Departamento de Justicia, cuyo dramático y polémico intento de bloquear el acuerdo a finales de 2017 poco después de asumir el cargo hasta ahora ha sido la decisión definitiva de su gestión. El acuerdo es la única fusión que ha llevado a los tribunales.

AT&T describió el esfuerzo de Delrahim para detener la fusión como algo que fue motivado por los comentarios de Donald Trump durante la campaña electoral, cuando el presidente prometió detener la transacción. Delrahim niega consistentemente esta insinuación.

William Barr, quien recientemente fue confirmado como fiscal general de EU, fue miembro del consejo de administración de Time Warner antes de la fusión, y acordó retirarse del caso durante las audiencias de confirmación ante el Senado el mes pasado.

Las acciones de AT&T subieron ligeramente en las operaciones de la mañana después de que se emitió la opinión del tribunal; el mercado esperaba que la apelación del Departamento de Justicia fracasara después de una audiencia en diciembre donde los jueces de los tres tribunales de circuito, Judith Rogers, Robert Wilkins y David Sentelle, se mostraban escépticos ante los argumentos del gobierno.

En la opinión, que escribió el juez Rogers, se dijo que el juez Leon hizo “algunas declaraciones problemáticas” en su fallo, pero en general concluyó que nada en el análisis del tribunal de primera instancia llegaba a tener el nivel de un error claro.

La decisión es una victoria para Randall Stephenson, el director ejecutivo de AT&T, quien durante años ha estado argumentando sobre la importancia de diversificar el negocio de la empresa de telecomunicaciones en un intento por competir de mejor manera con los gigantes de tecnología como Google y Netflix.

Durante el juicio del año pasado, AT&T señaló el “corte de cable” la tendencia que hay entre los consumidores de poner fin a sus suscripciones tradicionales con distribuidores gigantes de contenido de cine y televisión en favor de los servicios de streaming como Netflix.

Time Warner, ahora WarnerMedia, fue un premio significativo para AT&T, ya que sus cadenas, entre ellas HBO, TBS y TNT, se encuentran entre las cadenas de cable más vistas en EU.

AT&T planea tomar el contenido de Warner y agruparlo en su propio servicio de streaming, que espera lanzar a finales de año. 

Era contra CNN

El recurso de las autoridades contra la fusión fue interpretado por algunos analistas como hostilidad de Trump contra la cadena CNN. 

Argumento

Aunque AT&T y Warner no competen directamente, la fusión amenaza con generar un aumento del precio para los rivales de AT&T, alega el gobierno.

A competir

Disney, AT&T y también Apple quien lanzar sus propias plataformas de videos para elaborar contenidos y entregarlos directamente a los clientes.

Suben acciones

Las acciones de AT&T, que habían abierto a la baja, subieron 0.26% tras conocerse el fallo.

Con información de Kadhim Shubber, James Fontanella-Khan y Eric Platt