La Superintendencia de Telecomunicaciones de Costa Rica (Sutel) entiende que la reactivación económica del país requiere de 5G, y que cada retraso le cuesta importantes beneficios en su PIB (Producto Interno Bruto). No obstante, para Federico Chacón, presidente del Consejo del regulador, es un requisito indispensable iniciar una subasta 5G con el espectro que posee el ICE en las bandas medias (2.6 y 3.5 GHz).

En diálogo con DPL News, Chacón dijo que es positivo para el mercado la compra de Telefónica por parte de Liberty Latin America, y destacó que la pandemia puso en evidencia las dificultades de conectividad que tienen parte de los estudiantes del país. Por eso, uno de los ambiciosos objetivos de la Sutel es dotar, a través del Fonatel (Fondo Nacional de Telecomunicaciones), de conectividad y computadoras al 40 por ciento de los estudiantes de escuelas públicas del país.

Sostuvo que los principales desafíos que tiene el regulador son el Nuevo Plan Nacional de Desarrollo de las Telecomunicaciones, la subasta 5G sin fines recaudatorios, la sostenibilidad del Fonatel con énfasis en la educación y mejorar el despliegue de infraestructura.

DPL News: ¿Cuál cree que será el papel que tendrán las telecomunicaciones y las TIC en la recuperación económica de Costa Rica?

Federico Chacón: Estamos iniciando una campaña política en el país –las elecciones son en febrero– y vemos que, dentro de los planes de reactivación, los candidatos empiezan a perfilar al sector de telecomunicaciones como un tema relevante. Es importante porque nosotros tenemos un modelo en el que la política pública la define el Ministerio rector (Micitt), y la regulación, la administración de los fondos y la administración de las concesiones de espectro lo hace la Sutel. El crecimiento del PIB y lo que representan las telecomunicaciones es sumamente importante. Se prevé una inversión de fibra óptica que se está definiendo en la política pública, y también 5G, que esperamos que se pueda iniciar con los concursos próximamente.

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Hicimos un estudio sobre el impacto de 5G y se estimó que obtendría 3 mil 166 millones de dólares de aquí a 2024 si se da el despliegue de la tecnología, que es lo que el país obtendría si inicia ya con la tecnología. Conforme se va atrasando, se empezaría a perder una parte de estos recursos.

Para la reactivación económica necesitamos 5G, por la transversalidad que tiene en todos los sectores.

DPL News: Sobre la subasta 5G, se comenzó el proceso de devolución de espectro del ICE en las bandas medias (3.5 y 2.6 GHz). ¿Se podría realizar una subasta en el corto plazo sin ese espectro?

Federico Chacón: El plan de atribución de frecuencias, la gestión de los concursos de espectro y la instrucción para iniciar los concursos le corresponden al Ejecutivo. La Sutel da los informes técnicos. Hemos dado 14 informes técnicos sobre 5G. ¡14! Sobre las rutas, las bandas, la titularidad, impactos económicos, estudios de uso y estudio de competencia. Hemos señalado la importancia de iniciar con la recuperación del espectro de las bandas que están en manos del Grupo ICE. El poder Ejecutivo está estudiando cuál es el mecanismo legal para recuperar ese espectro. Nosotros hemos urgido la necesidad de empezar pronto un proceso, porque es un proceso largo, que dura más o menos hasta 24 meses. Es mucho tiempo, por eso la premura de empezar con el concurso.

Es un requisito indispensable que esté disponible ese espectro. Queremos tener un concurso integral de bandas bajas, medias y altas

Es un requisito indispensable que esté disponible ese espectro. No consideramos sacar varios concursos de diferentes bandas. Queremos tener un concurso integral de bandas bajas, medias y altas, que sea uno solo desde un inicio. Por eso es indispensable tener esa recuperación del espectro por parte del Poder Ejecutivo.

DPL News: Luego de la compra de Telefónica por parte de Liberty Latin América, ¿Cómo cree que el mercado responderá a esta consolidación, teniendo en cuenta que Costa Rica es un mercado relativamente nuevo a la competencia?

Federico Chacón: Creemos que es positivo. Nuestra apertura es de las más tardías de toda la región (fue en 2009). Y pasamos de tener un millón de usuarios de telefonía móvil hace ocho años a tener más de siete millones ahora. Hace dos años hicimos una declaratoria de los mercados de competencia que reactivó muchísimo todos los sectores, los precios han tendido a caer y se mejoraron los servicios. Se siguen dando movimientos dentro de la participación del mercado. Y habrá movimiento en telefonía móvil e Internet, ya que el nuevo operador va tener la posibilidad de ofrecer servicios de cuádruple play. Actualmente sólo lo hacía el ICE.

DPL News: ¿Qué enseñanzas dejó la pandemia en la industria y en la Sutel? 

Federico Chacón: La pandemia nos puso al revés a todos, y en un cortísimo plazo. En muy pocas semanas, la telefonía móvil mantuvo el tráfico normal promedio, pero el tráfico de Internet fijo creció un 40 por ciento. La Sutel primero creó una comisión que estaba integrada por el regulador y los operadores, y empezamos a monitorear el tráfico en las redes. Sutel tiene 516 sondas para medir el tráfico, el volumen y la calidad en las redes, y constituimos un índice que se llamó “Índice de respuesta del incremento del tráfico”.

Las primeras semanas fueron las más críticas, pero la industria hizo un esfuerzo significativo y tomaron dos medidas. Por un lado, la consolidación de un punto de intercambio de tráfico (IXP) local, que ya estaba constituido, pero el operador más importante aún no formaba parte. Eso facilitó el tráfico local y disminuyó la latencia. Por el otro, los cuatro operadores más grandes ampliaron sus capacidades internacionales, lo que permitió que los umbrales de calidad de las redes estuvieran siempre por encima de lo tolerable.

Tuvimos una respuesta positiva en todas las industrias. Costa Rica es un país en el que el valor agregado en las empresas de servicio es muy importante. Una encuesta que realizó la Agencia de Promoción de la Inversión (CINDE) del país entrevistó a las industrias y el 98 por ciento logró mantener sus servicios y tareas sin ningún problema.

Hubo un incremento también en las reclamaciones de los usuarios, pero es normal. Cuando hay más usuarios que se pasan a teletrabajar, los tiempos de respuesta y calidad se vuelven más sensibles. Tuvimos incremento del 15 por ciento de reclamaciones y todas se pudieron atender a través de procesos de facilitación virtual.

Otro ámbito importante fue el tema de la educación, que ahí sí se resintió mucho, porque fueron varios meses en los que se suspendieron totalmente las clases presenciales. Muchos maestros continuaron las clases a través de medios virtuales y el país no estaba preparado, tanto para los contenidos como para capacitación de los profesores para enseñar, ni en la brecha digital.

DPL News: ¿Cambiaron los objetivos del Fonatel tras la pandemia?

Federico Chacón: El Fondo Nacional de Telecomunicaciones, que cuenta con los recursos de las concesiones y del ingreso anual del 1.5 al 3 por ciento de los ingresos brutos de los operadores, mantiene un nivel de ingreso significativo y se desarrollan distintos planes. Uno para llevar radiobases a zonas alejadas (ahora hay 5 mil 200 radiobases y a través del Fonatel se instalaron 800) para dar conectividad a centros educativos y a unas oficinas de atención primaria de salud, y se atienden con conectividad mil 500 escuelas.

Hay otro programa que es dotar de Internet y equipo a las familias de escasos recursos y este se amplió con la pandemia. Actualmente hay 272 mil estudiantes que tienen conectividad y computadora, es una cantidad muy significativa para el país partiendo de que todos los estudiantes de educación pública son 1.1 millones. La meta es llegar a 440 mil, meta que se impuso en el contexto de la pandemia, lo que sería casi el 40 por ciento de todos los estudiantes de educación pública, para finales de año.

El Ministerio de Educación hizo un censo que determinó cuáles eran los estudiantes que tenían problemas de conectividad o de equipo. Y ahí se agregó los que faltaban. Ya se hizo una compra de 86 mil equipos.

DPL News: ¿Se vio impactado el Fonatel con la reducción de ingresos que tuvieron los operadores?

Federico Chacón: Se vio afectada la industria de telecomunicaciones por la pandemia y hubo una disminución de los ingresos brutos de los operadores, aproximadamente del 5 por ciento, aunque también puede ser por una cuestión del mercado y la mayor competencia de las OTT. Por eso también fue menor la recaudación del Fondo.

Necesitamos repensar los fondos de cara a los nuevos servicios que se van a dar

DPL News: Para finalizar, ¿Cuáles considera los desafíos más urgentes del regulador?

Federico Chacón: Este año es el último que tenemos vigente el Plan Nacional de Desarrollo de las Telecomunicaciones. Un nuevo plan tiene que ser muy bien desarrollado. Es parte de lo que le corresponderá hacer a la Sutel. Tenemos también una necesidad de recursos en el Fondo Nacional de Telecomunicaciones. Se comprometió una cantidad significativa, tenemos que pensar todo el tema de financiamiento, tenemos comprometido de aquí a 2027 unos 600 millones de dólares, lo que es una suma importante para la escala del país, con programas que tienen impacto importante. Necesitamos repensar los fondos de cara a los nuevos servicios que se van a dar. Otro tema importante será la subasta 5G, tenemos que hacerlo muy bien. Además, tenemos que darle un sentido para promover el despliegue de las redes, no hacer un concurso que se concentre en la recaudación, sino que facilite el despliegue de redes.

Tenemos que darle un sentido a la subasta 5G para promover el despliegue de las redes, no hacer un concurso que se concentre en la recaudación

En temas de infraestructura, tenemos retos muy grandes para todo lo que es fibra óptica, small cells y las redes que se requieren. Hay una limitación con la postería, por temas de reglamentos y permisos municipales, que se requiere que sea mucho más rápido. Hemos hecho algunos avances: hicimos ajustes al reglamento de uso compartido para que la postería se pueda hacer más eficiente, y desarrollamos un sistema de información geográfica en el que están identificados toda la postería del país, lo que les facilita a los operadores en el diseño de sus redes y saber de alquileres y costos. Asimismo, estamos haciendo modelos de costos de la red fija para ver los temas de compartición de infraestructura.