Open RAN: ¿para impulsar 5G en América Latina?

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La tecnología 5G ha desatado una fuerte competencia entre Estados Unidos y China, que ha generado consecuencias en el aumento del costo de la infraestructura tecnológica para su despliegue. En Reino Unido, Vodafone ha advertido el costo de cumplir con la disposición de no incluir los equipos de Huawei en su despliegue 5G. Indicó que le costará entre mil y 3 mil millones de libras reemplazar miles de estaciones base y antenas de Huawei en todo el país.

Esto ha generado mucha discusión en distintos países, además del impacto en el incremento en los costos del despliegue de 5G, ante un escenario de recesión de la economía mundial. Lo anterior ha traído como consecuencia el impulso de Open RAN como una alternativa para disminuir los costos y reducir la dependencia de los fabricantes chinos. Algunas empresas en Reino Unido han impulsado fuertemente Open RAN.

Además, recientemente la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC, por sus siglas en inglés) ha impulsado la utilización de Open RAN en Estados Unidos, realizando un foro en septiembre denominado Forum on 5G Open Radio Access Network, donde se discutió con proveedores como Intel, Qualcomm, IBM y los principales promotores de Open RAN como Rakuten Mobile, Open RAN Policy Coalition, Parallel Wireless e incluso Nokia. El foro fue dirigido directamente por Ajit Pai, presidente de la FCC.

Incluso en el 5G Americas Analyst Virtual Forum organizado por 5G Americas, Open RAN tuvo 3 sesiones donde se presentaron los avances de esta tecnología que, parece, será fundamental para el despliegue de 5G.

El caso quizás más emblemático se encuentra en Japón. La empresa Rakuten Mobile ha sido la primera en desplegar su red 5G usando exclusivamente una solución basada en Open RAN, junto con elementos de virtualización y “cloudificación” de la red, lo que le ha permitido importantes avances en los costos de implementación, y que ha anunciado recientemente un traslado de parte de esos ahorros a los precios de sus servicios 5G en Japón.

Según la nota “Rakuten Mobile lanza 5G en Japón y llega a un acuerdo con Telefónica”, el precio mensual de descarga ilimitada de datos móviles 5G que ha anunciado Rakuten Mobile es, aproximadamente, la mitad de lo que ofrecen sus tres competidores japoneses: NTT DoCoMo, KDDI y SoftBank. Además, en esa misma nota se destaca que Telefónica ha firmado un acuerdo con Rakuten Mobile “para que las dos compañías colaboren en el desarrollo de Open RAN, el núcleo de la red 5G y sistemas de soporte a las operaciones.”

También explica que el acuerdo incluirá “las pruebas con redes de enlace abiertas, Open RAN, en sus filiales de Brasil, Alemania, Reino Unido y en España”. Esto como una vía para disminuir los requerimientos de inversión y acelerar el despliegue de la red 5G al mismo tiempo.

Sin embargo, es importante destacar que Hispanoamérica no está incluida en estas pruebas, a pesar de los ahorros en infraestructura. Lo anterior confirma que Telefónica sigue firme en su decisión de desinversión en sus operaciones en la región, con excepción de Brasil.

Ahora bien, el elemento más destacado de este acuerdo de Rakuten Mobile y Telefónica es que se ha anunciado que la reducción en los costos de infraestructura pueden alcanzar 30 por ciento de los costos de una red móvil tradicional en CAPEX y 40 por ciento en OPEX. Ello ha permitido a Rakuten Mobile revolucionar el mercado japones al igualar los precios de sus servicios 4G y 5G, reduciendo 50 por ciento sus precios.

¿Como se puede observar este anuncio desde América Latina, donde en los actuales momentos se presenta un reducción importante de la actividad económica, con caídas del PIB? Además, en los mercados donde opera Telefónica las operaciones locales están sorteando la situación sin el apoyo del grupo, por lo que han tenido que buscar financiamiento local para mantener sus planes de inversiones.

Por otra parte, América Móvil, Millicom y Liberty Latinamerica están en situaciones menos complicadas que las operaciones de Telefónica, pero ha sido afectado su crecimiento en la región. Según los reportes de América Móvil, en el último trimestre perdió 5 millones de clientes en la región, 4.3 millones de su base prepago y 700 mil de pospago. Lo anterior permite concluir que la situación afecta a todos los operadores móviles.

Ahora bien, desde el punto de vista de infraestructura, Open RAN puede acelerar el despliegue de 5G, siempre y cuando se tenga claro que ese despliegue no será tan amplio en cobertura y en el corto plazo, como se tenía previsto antes de la pandemia. Según un estudio de ABI Research, se espera que el CAPEX en unidades de radio Open RAN alcance los 47.4 mil millones de dólares para 2026.

ABI Research señaló que Open RAN se está globalizando, con proponentes como Dish en Estados Unidos y Vodafone, Telefónica, Deutsche Telekom, Orange y Turkcell en Europa. Gracias a esta oleada de interés y adopción, ABI Research predice que el gasto de capital en Open RAN superará el gasto de RAN tradicional en 2027-28.

En el caso de América Latina, posiblemente no se hagan esperar anuncios similares o algunos operadores comiencen a probar realmente las capacidades reales de Open RAN. Sin embargo, algunos de los productos están en fase de desarrollo, especialmente cuando son tecnologías que responden a estándares abiertos. Probablemente, existan diferencias con las soluciones desarrolladas por los proveedores tradicionales que no permitan ofrecer algunas funciones específicas que los VP de redes y tecnologías valoran para poder ofrecer una mejor gestión de la red móvil.

Sin embargo, esto no será un freno al creciente interés de los operadores móviles de disminuir sus costos de infraestructura o CAPEX. Lo más recomendable será realizar despliegues conjuntos, donde en algunas zonas se despliegue la infraestructura de un proveedor tradicional y otras áreas con menores probabilidades de congestión de la red puedan desplegar las redes basadas en Open RAN.

Ahora bien, en lo personal considero que esto puede cambiar si alguno de los proveedores tradicionales decide apostar por el despliegue de Open RAN, integrando esa solución con sus productos. Esto permitirá reducir los ahorros pero ofreciendo una solución más robusta al estar integrada a sus soluciones propietarias. En este sentido, parece ser la estrategia que estaría evaluando Nokia, al ser el único proveedor tradicional que participó en el evento de Open RAN organizado por la FCC.

Independientemente, estaremos observando cada vez con más frecuencia la utilización de Open RAN en el mercado latinoaméricano, especialmente con el interés de desplegar 5G. Realmente, lo anunciado por Rakuten Mobile en Japón es una experiencia que habrá que seguir con más detalle para conocer la realidad de Open RAN.

En este sentido, la empresa Tutela elaboró un informe denominado “Interrupción con O-RAN: la experiencia móvil de Rakuten hasta ahora”, en el cual muestra los resultados de sus mediciones y comparaciones entre la red 4G de Rakuten Mobile basada también en Open RAN y el resto de operadores móviles de Japón. Concluye que “en la actualidad, los usuarios de Rakuten en su red 4G están experimentando velocidades de descarga más bajas, mayor latencia y un rendimiento general más bajo a nivel nacional, en contraposición a excelentes velocidades de carga. Por otro lado, los usuarios de Rakuten experimentan un mejor rendimiento (excelente calidad constante) cuando están en su propia red. Si bien la red 4G de Rakuten está presente principalmente en tres áreas de Japón, el servicio 5G recientemente lanzado está disponible en partes de Tokio, Kanagawa, Saitama, Hokkaido, Osaka e Hyogo”.

Tutela también aclara que, “dado que el servicio 5G de Rakuten se lanzó muy recientemente, no se dispone de datos suficientes sobre 5G. Este análisis se ha realizado únicamente sobre la base de los datos 4G disponibles para todos los operadores interesados”.

Aún queda mucha tela por cortar para conocer las capacidades reales de Open RAN, lo que permitirá medir la calidad ofrecida a los clientes y la experiencia en la gestión de la red, sus facilidades, dificultades y estabilidad. Seguramente, Tutela y otras empresas que miden el desempeño de las redes móviles continuarán haciendo seguimiento a la calidad percibida por los usuarios.

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