Política comercial, Open RAN y 5G

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El advenimiento de 5G ha causado furor entre los analistas de telecomunicaciones y en un enorme espectro de industrias, debido a las oportunidades que ofrece en todos los ámbitos de la economía. Una nueva revolución digital nos aguarda. 

A diferencia de las generaciones previas de telecomunicaciones móviles, 5G necesariamente tendrá que venir acompañada de todo un ecosistema de redes y de recursos informáticos para que puedan ser explotadas todas las capacidades que puede aportar al resto de la economía.

Redes abiertas de radio acceso (Open RAN), creación de redes virtuales (redes basadas en software) y Cloud Computing pueden ser o serán componentes cruciales en el despliegue de 5G. 

Es en esta área donde la rivalidad comercial entre Estados Unidos y China, que bien puede distenderse con un nuevo titular del Poder Ejecutivo en la Unión Americana, tiene efectos sustantivos y resulta necesario entender sus implicaciones económicas en el sector. 

La presión política sobre varios países para bloquear a Huawei y ZTE de los mercados nacionales en el despliegue de 5G ha incentivado a buscar opciones de proveedores para los operadores móviles, como Nokia, Ericsson y nuevos competidores que se expanden del mercado de equipos terminales al de hardware de sitios de acceso móvil como Samsung.

Es precisamente de esta búsqueda de alternativas que surgió la opción de crear una plataforma de software de acceso abierto que tenga la función de enlazar los equipos terminales o instrumentos conectados a Internet (IoT) a las redes de telecomunicaciones. 

Lo anterior tiene por objeto migrar a un ecosistema de tecnologías asociadas a fabricantes determinados a una que no esté asociada a ninguno en particular. Si bien tal opción tiene sus adeptos, también tiene los riesgos inherentes a sus efectos en inversión y como instrumento que derive en proteccionismos comerciales en un sector que exige un cambio tecnológico acelerado a nivel global.

¿Cuáles son los efectos económicos de las redes basadas en Open RAN? O-RAN es un concepto de organización de la industria y no una tecnología como tal. RAN es la etapa final de una red móvil que enlaza los equipos terminales (v.gr. un teléfono inteligente) con la red central. 

La existencia de Open RAN, por un lado, dado que son interfaces abiertas, puede detonar mayor competencia, eliminando el “lock-in” que se genera cuando un operador móvil tiene que elegir e invertir en equipos asociados a un solo proveedor para toda la red end-to-end o uno para la etapa de acceso móvil y otro para la etapa central de la red.

Aprovecho la oportunidad para sugerir que el IFT explore las consecuencias en términos de costos para los operadores móviles de los efectos de “lock-in”, causados por los términos y condiciones de los proveedores globales respecto de los operadores móviles, sus efectos en precios finales o si, en cambio, existe un entorno que, aunque relativamente concentrado, sea fundamentalmente competitivo, de tal manera que el efecto de “lock-in” no sea significativamente costoso para los concesionarios.

Las redes virtuales no son exclusivas de una arquitectura de Open RAN, pero sus posibilidades son extensas en la reducción de costos respecto de los incrementos de capacidad instalada, como es el concepto de Network Slicing”, que permite a múltiples aplicaciones, todas ellas diferentes entre sí, ser utilizadas simultáneamente por un mismo usuario en la misma red del operador de su preferencia. 

Lo anterior es fundamental en un entorno 5G con usos en Internet de las cosas (IoT). También es potenciado con una mayor disponibilidad de espectro tanto concesionado como libre.

El bloqueo a Huawei y ZTE del mercado contrajo la competencia y, por lo tanto, tuvo un efecto en los costos para los operadores de los países donde fue prohibida la contratación de tales proveedores, argumentado razones de seguridad nacional. 

Sin embargo, el resto de los fabricantes pueden ver una oportunidad, sobre todo aquellos que no han mantenido un desempeño en el mercado deseable como Nokia, que fue el primero en adherirse a la O-RAN Alliance, el cual migró de fabricar teléfonos móviles a proveer los equipos de la etapa que radio acceso móvil para competir con Ericsson y Huawei.

En la medida en que en un entorno 5G el software sustituya la necesidad de cambios en equipos o hardware en las radio bases, dada su transformación de tales elementos de red a ser intensivos en software y no en hardware, habrá mayor concurrencia en el mercado de proveedores en la etapa de acceso móvil.

Las preocupaciones o riesgos sobre la seguridad de la información de los usuarios podrían delegarse a elementos basados en Inteligencia Artificial que estuvieran monitoreando la integridad de los datos de los usuarios y de su comportamiento, identificando anormalidades que fueran ajenas a la propia operación de la red móvil.

El riesgo de seguridad de la información, argumentado para excluir a Huawei y ZTE, tiene necesariamente fecha de vencimiento y sólo podría responder a la persistencia de proteccionismo y disputas comerciales con China.

Lo anterior no excluye que la opción de Open RAN sea utilizada como una forma de proteccionismo comercial y establecer requisitos de contenido nacional en el despliegue de redes 5G y otras formas de política industrial proactiva. 

Creo que el apalancamiento de los operadores considerados no preponderantes por medio de una regulación asimétrica fue la primera política industrial proactiva para distribuir mercado entre competidores fuera de los mecanismo de mercado. No es deseable que ahora veamos exigencias de cuotas de contenido nacional bajo la promoción de Open RAN en México y el resto de América Latina. 

Los reguladores, como el IFT en México, deben mantenerse al margen de la elección del mercado nacional respecto de la adopción de Open RAN, es decir, mantener un enfoque competitivamente neutral, absteniéndose de imponer diseños o arquitecturas de red u origen de proveedores a los concesionarios.

Quien suscribe insiste en que no existe un regulador que pueda predecir cuál será la relevancia de Open RAN cuando se llegue a la consolidación de las redes 5G, ni puede saber cuál es la “mejor” tecnología en el futuro para promoverla y apalancar su adopción. Todo eso sería repetir errores del pasado que ya han sido superados. 

Por otro lado, la virtualización de las redes, la transformación de redes móviles intensivas en hardware a intensivas en software presenta oportunidades de expansión a viejos clientes frecuentes de las autoridades de competencia tales como Microsoft, que hasta ahora ha permanecido fuera del mercado de telecomunicaciones, pero que debido a la pandemia incursionó con la plataforma Teams que compite con Zoom, Google Hangouts y WebEx de Cisco.

Una curiosidad regulatoria: en los prolegómenos de 5G y Edge Computing (en la frontera de la red), el IFT todavía determina tarifas para la terminación de SMS (mensajes cortos) en redes móviles y, aunque no lo crean, para la entrega de SMS en redes fijas de telecomunicaciones. ¿Alguien ha visto un SMS de un móvil a un teléfono fijo común? Ni los bipers de antaño. ¿Existirá acaso un Operador Móvil Virtual que entregue SMS a teléfonos fijos? Y eso que son condiciones mínimas de interconexión 2021 y algunas aplicables por los próximos tres años, que esperamos para entonces tengamos 5G operativo.

La competencia en la oferta de equipos, la apertura comercial y el cumplimiento de los tratados comerciales internacionales para las redes de telecomunicaciones deben ser tan importantes como la competencia efectiva en los servicios finales de telecomunicaciones. En ambos, la concentración es una mera característica de la estructura y de la tecnología involucrada en la fabricación de equipos, pero ajena a la conducta de los competidores. 

¿Acaso prevalecen proveedores como lo fueron hace algunos años Alcatel, Lucent y Nortel?[1] La competencia exige tenacidad y paciencia y no golpes de timón regulatorio.


[1] Fuente: https://www.aei.org/technology-and-innovation/o-ran-facilitating-protectionism-in-the-name-of-competition/

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